Hvorfor verdens plastproblem er større enn havet

Hvorfor verdens plastproblem er større enn havet
Plastflåter på og nær overflaten av havet.

Når du leser dette, er det en merkelig gjenstand som ser ut som en 2,000-fots flytende bassengnudel driver langsomt gjennom det sentrale nordlige Stillehavet. Dette objektet er designet for å løse et enormt miljøproblem. Men i så måte bringer det oppmerksomhet til en rekke andre.

Det er anslått fem billioner stykker plast flyter på og i verdens hav. Det massive bassenget nudelen vil bevege seg gjennom Great Pacific Garbage Patch, drevet av vinden og strømmen og plukker opp plasten den møter underveis. Ocean Cleanup, organisasjonen som utviklet enheten, lover "den største opprydningen i historien».

Hvis det virker, enheten - bløtkalt navngitt System 001 - kan gjøre en buk i den enorme mengden havbåret plast. Men når plasten er samlet, er alternativene ikke gode. Det er der en miljøetisk som meg begynner å tenke på hvor denne plasten vil ende opp neste. Havet er bedre uten det selvfølgelig, men plastproblemet har mange flere lag enn det som først vises.

Kampen for sortering

Gjenvinning av plast er bare mulig hvis den kan omhyggelig skilles inn i sine forskjellige kjemiske typer. Det som folk generelt beskriver med det eneste ordet "plast" omfatter syv hovedtyper av materialer - de brukte til å lage brusflasker, søppelposer, klamppuffer, handbags, yoghurtbeholdere, fiskenett, skumisolering og ikke-metalliske deler av mange husholdningsapparater. Gjenvinning av hver av disse typene, som du kanskje vet ved deres akronymer - som PETE, LDPE, PVC, PP og HDPE - krever en annen kjemisk prosess.

Det er derfor mange husholdningsgenvinningsprogrammer ber beboere å sortere plasten deres - og hvorfor samfunn som lar folk sette resirkulerbare av alle typer inn i en stor kasse, bruker mennesker og maskiner til å sortere den etter at den er samlet.

Sortering vil ikke være lett med plast i havet. Alle de forskjellige typer plast er blandet sammen, og noe av det har blitt kjemisk og fysisk brutt ned av sollys og bølgehandling. Mye av det er nå i små stykker kalt microplastics, suspendert like under overflaten. Den første vanskeligheten, men ikke den siste, vil sortere alt det plast - pluss tang, barnacles og annet sjøliv som kan ha festet seg til flytende rusk.

Gjenvinning eller nedbryting?

Ocean Cleanup jobber med å oppdatere, og merke, materialet som samles inn, og håper at et villig marked vil dukke opp for sitt unike produkt. Selv om selskapets ingeniører og forskere kan finne ut hvordan man kan sortere alt, er det fysiske begrensninger på hvor nyttig den innsamlede plasten vil være.


Få det siste fra InnerSelf


Handlingen med resirkulering innebærer sliping av materialer i meget små biter før smelting og reformering av dem. En uunngåelig del av prosessen er at hver gang plast blir resirkulert, blir polymerene - de lange kjemiske sekvensene som gir strukturen - blitt kortere.

Vanligvis kan lettere og mer fleksible plasttyper bare resirkuleres til tettere, hardere materialer - med mindre store mengder ny jomfru plast blir tilsatt til blandingen. Etter en eller to rundinger av resirkulering, vil mulighetene for gjenbruk blir svært begrenset. På det tidspunktet dannes det "nede" plastmaterialet i tekstiler, bilbumpere eller plasttømmer, hvorav ingen ender opp noe annet enn deponi. Plastet blir søppel.

Plast kompostering

Hva om det var en måte å sikre at plast var genuint resirkulerbart på lang sikt? De fleste bakterier kan ikke nedbryte plast fordi polymerene inneholder sterke karbon-til-karbon-kjemiske bindinger som er forskjellig fra noe bakterier utviklet seg sammen med i naturen. Heldigvis, etter å ha vært i miljøet med menneskeskapte plast i flere årtier, synes bakterier å utvikle seg for å bruke dette syntetiske råmaterialet som gjennomsyrer det moderne liv.

I 2016 fant et team av biologer og materialforskere en bakterie som kan Spis den spesielle typen plast som brukes i drikkeflasker. Bakteriene gjør PET-plast til flere grunnleggende stoffer som kan være remade i virgin plast. Etter å ha identifisert nøkkelenzymet i bakteriens plastfordøyelsesprosess, fortsatte forskerholdet med å utvikle enzymet med vilje til å gjøre det mer effektivt. En lærde sa at ingeniørarbeidet klarte å "overta evolusjonen».

På dette punktet går gjennombruddene bare i laboratorieforhold og bare på en av de syv plasttyper. Men ideen om å gå utover naturlig evolusjon er hvor ørene til en miljøfilosof går på vakt.

Syntetiske enzymer og bakterier

Å oppdage den plastikende bakterien og dens enzym tok mye ser, venter og tester. Evolusjon er ikke alltid rask. Funnene tyder på muligheten for å oppdage flere enzymer som fungerer sammen med andre plastmaterialer. Men de øker også muligheten til å ta saker i egne hender og designe nye enzymer og mikrober.

Allerede, kunstige proteiner kodet av syntetisk konstruerte gener, virker som kunstige enzymer og katalyserende reaksjoner i celler. En forsker hevder "vi kan utvikle proteiner - det ville normalt ha tatt milliarder år å utvikle seg - om noen måneder. "I andre laboratorier er syntetiske genomene helt bygget ut av flasker med kjemikalier nå i stand til å kjøre bakterieceller. Helt syntetiske celler - genomer, metabolske prosesser, funksjonelle cellulære strukturer og alle - antas å være bare et tiår unna.

Denne kommende epoken med syntetisk biologi lover ikke bare å endre hva organismer kan gjøre. Det truer med å endre hva organismer faktisk er. Bakterier vil ikke lenger bare være naturlig forekommende livsformer; Noen, selv mange, av dem vil være spesialbyggede mikrober konstruert eksplisitt for å gi funksjoner som er nyttige for mennesker, for eksempel komposteringsplast. De grensen mellom liv og maskin vil bli uskarpt.

Plast som forurenser verdenshavene må ryddes opp. Å bringe dem tilbake til land vil styrke det faktum at selv på global skala er det umulig å kaste søppel "bort" - det går bare et annet sted for en tid. Men folk bør være veldig forsiktig med hva slags teknologiske løsninger de bruker. Jeg kan ikke hjelpe, men se ironien om å prøve å løse det veldig virkelige problemet med for mange syntetiske materialer som kaster havene ved å introdusere til verdens trillioner av syntetisk produserte proteiner eller bakterier for å rydde dem opp.Den Conversation

Om forfatteren

Christopher J. Preston, professor i filosofi, Universitetet i Montana

Denne artikkelen er publisert fra Den Conversation under en Creative Commons-lisens. Les opprinnelige artikkelen.

Bøker av denne forfatteren

{amazonWS: searchindex = Bøker; søkeord = Christopher J. Preston; maxresults = 3}

enafarzh-CNzh-TWnltlfifrdehiiditjakomsnofaptruessvtrvi

følg InnerSelf på

facebook-ikonettwitter-iconrss-ikonet

Få den siste via e-post

{Emailcloak = off}