Ekstrem stress under barndommen kan skade sosial læring i år som kommer

Ekstrem stress under barndommen kan skade sosial læring i år som kommer
Hvilke kognitive prosesser forklarer langsiktige effekter av barndoms motgang?
Ricky Kharawala på Unsplash, CC BY

Hvert år er mer enn 6 millioner barn i USA henvist til barneverntjenester for misbruk eller forsømmelse. Tidligere forskning på konsekvensene av tidlig livsstress og barnmishandling viser at disse barna vil være mer tilbøyelige til å utvikle en rekke sosiale og psykiske helseproblemer. Tenåringer og voksne som har opplevd tidlig motgang som misbruk, forsømmelse eller ekstrem mangel er mer sannsynlig å være sosialt isolert, bruke tid i fengsel og utvikle psykiske lidelser, inkludert angst og depresjon.

Forskere har lenge forundret over hvorfor tidlig livsstress er knyttet til så mange forskjellige problemer år senere. Hvorfor gjør mange av disse problemene dukker opp bare i ungdomsårene eller til og med voksen alder? Disse "sovende effekter" antyder tidlig livsstress kan forstyrre aspekter av hjernens utvikling som støtter sentrale emosjonelle og kognitive prosesser som normalt fremmer positive sosiale relasjoner og mental helse.

Psykologer vet at tidlig livsstress påvirker folks evne til å kontrollere eller regulere sine følelser og hjernegrupper som støtter disse ferdighetene. For eksempel synes barn som har opplevd mye stress å ha flere problemer med negative følelser som sinne eller angst.

Men følelsesregulering er kanskje ikke hele historien. Fordi tidlig livsstress er forbundet med et så bredt utvalg av senere problemer, virker det sannsynlig at disse negative opplevelsene også påvirker noen andre svært grunnleggende kognitive prosesser. Mine kolleger og jeg utført en studie for å undersøke. Våre funn tyder på at to generelle læringsmekanismer, utover følelser, også er påvirket av tidlig livsstress - og disse har potensial til å forklare langsiktige effekter av barndoms motgang.

To typer sosial læring

Mine kolleger og jeg bestemte meg for å fokusere på to kognitive ferdigheter som er grunnleggende for hvordan folk fungerer sosialt i verden.

Den første er evnen til å lære og oppdatere foreninger mellom ens egne handlinger og utfallene som følger av dem - hvilke psykologer kaller "instrumental learning." Et veldig enkelt eksempel ville være å lære at når jeg ringer på dørklokken, kommer noen til døren.

Men å ringe en dørklokk fører ikke alltid til at noen kommer til døren - kanskje er ingen hjemme. Så koblinger mellom handlinger og utfall er avhengig av konteksten. I denne studien var vi også interessert i hvordan stress påvirker evnen til å oppdatere sin kunnskap når forholdene endres - hva psykologer kaller "kognitiv fleksibilitet".


Få det siste fra InnerSelf


Si at jeg forteller vennen min om den siste ultramarathonen jeg løp, og gir henne en mile-by-mile-omtale. Min venn kan være virkelig forlovet ved første, så jeg vil danne en positiv forening mellom mitt valgte samtalemne og hennes entusiasme. Men etter hvert begynner hun å bli kjedelig - jeg kan være ganske langvarig når jeg snakker om å løpe.

Forhåpentligvis vil jeg legge merke til dette skiftet - foreningen mellom meg snakker og hennes reaksjon vil forandre seg - og jeg vil pakke opp min omgang. Men hvis jeg gjentatte ganger ikke henter signaler om at samtalepartneren min mister interessen i det jeg snakker om, kan hun begynne å ta mer regn sjekker på kaffedatoer.

Omstendighetene rundt deg, inkludert andres reaksjoner på din oppførsel, endres kontinuerlig, og det er bra for deg å kunne gjenkjenne disse endringene og justere oppførselen tilsvarende. Hvis ikke, har du problemer med å utvikle sunne sosiale relasjoner. Det er disse ferdighetene vår studie fokuserte på.

Leter etter effekter av stress i laboratoriet

Mine kolleger og jeg tok medeldeltakere - hvorav halvparten hadde blitt fysisk mishandlet av omsorgspersonene i barndommen - inn i laboratoriet for å undersøke hvordan de gjorde på bestemte kognitive oppgaver.

Vi testet først om ungdommer som hadde blitt misbrukt i barndommen, var like gode som sine jevnaldrende ved å knytte deres handlinger i kontekst til belønninger og straff.

Tenårene så på bilder av hverdagens gjenstander, som en sko eller en kost. Dette er nøytrale objekter som ikke er iboende gode eller dårlige, så i denne oppgaven måtte deltakerne lære gjennom erfaring om hvert bilde var knyttet til en belønning eller en straff. Hver gang de så et bilde, hadde de muligheten til å enten trykke på en knapp eller ikke gjøre noe. Hvis de trykket på knappen, ville de enten vinne poeng eller miste poeng. Noen bilder førte til en belønning og andre til et tap. Hvis de ikke trykker på knappen, skjedde ingenting.

Halvveis gjennom oppgaven skiftet vi opp ting. Fordi andre studier fant at barn som opplevde tidlig livsstress kan ha en spesielt vanskelig tid å endre sine svar, vi var interessert i deltakernes kognitive fleksibilitet. Noen av bildene som i utgangspunktet førte til en belønning, førte nå til tap og omvendt. Denne situasjonen var relatert til at min venn kjedde seg med alle mine løpende historier. Deltakerne måtte endre deres svar hvis de ønsket å fortsette å tjene poeng.

Det viser seg at tenåringer som hadde blitt fysisk mishandlet hadde mer problemer med begge deler av oppgaven enn sine jevnaldrende som ikke hadde blitt misbrukt. Deres vanskeligheter var spesielt åpenbare da de måtte endre deres svar. Når de hadde lært koblingene mellom kontekst, handling og utfall, hadde de det vanskelig å oppdatere og justere sin oppførsel når situasjonen endret seg - som når en hendelse som hadde vært knyttet til belønning ble knyttet til straff, eller omvendt.

Mens tenåringer jobbet med denne oppgaven, brukte mine kolleger og jeg funksjonell magnetisk resonansavbildning for å måle hvilke områder av hjernen deres som var aktive. Når misbrukte tenåringer så bilder som førte til belønning, ble putamen og anterior cingulate cortex - to hjernegrupper som hjelper folk til å lære sammenhenger mellom deres handlinger og utfall - mindre aktive. Interessant, forskere har funnet lignende mønstre av redusert hjerneaktivitet når belønning står på spill hos mennesker som har psykiske lidelser slik som depresjon.

Langvarige effekter - og hvordan å motvirke dem

Samlet sett tyder disse forskningsresultatene på at tidlig motgang kan påvirke hvordan folk lærer å få belønninger i livet. Det er mulig at stress forstyrrer utviklingen av viktige hjernegrupper som hjelper folk å knytte bestemte hendelser eller handlinger med positive eller negative resultater. Barn utsatt for tidlig stress kan derfor ha problemer med å lære å oppnå positive resultater i livet, for eksempel å gjøre det bra i skolen eller få venner - og disse problemene vil sannsynligvis gi ekstra stress.

Som et resultat kan disse individer støte på færre positive og mer negative erfaringer selv etter at den første motgangen er avsluttet, og ender opp med høyere risiko for psykiske helseproblemer som depresjon. Fordi disse læringsproblemer ikke går bort når stresset avsluttes, hjelper denne stien også til å forklare sovendeeffekter av tidlig livsstress som bare opptrer litt senere i livet.

Hvis tidlig livsstress forstyrrer noe så grunnleggende som grunnleggende læring, er det noe håp for disse barna? Ja. Faktisk foreslår disse studiene nye måter forskere kan tenke på å skape tiltak for å hjelpe barn som har opplevd tidlig motgang. For eksempel kan nøye utformede dataspill lære barna å ta hensyn til belønninger i sitt miljø og samle informasjon om hvordan man får disse belønningene.

Andre inngrep kan målrette barnas evner til å håndtere endrede omstendigheter. Faktisk, programmer som Big Brothers og Big Sisters, som ser ut til å forbedre utfallene i risikofylte barn kan allerede fungere på denne måten ved å utsette barn for nye miljøer og nye mennesker. Økt barns læringsevner på disse måtene kan være en effektiv måte å forbedre sosiale og psykiske helseutfall på.

Den ConversationSelv om samfunnet bør streve for å forhindre at barn blir utsatt for høyt stressnivå i utgangspunktet, kan ny forskning om hvordan eksponering for stress påvirker læring føre til flere måter å hjelpe barn som allerede har opplevd tidlig motgang.

Om forfatteren

Madeline Harms, postdoktoralforsker i psykologi, University of Wisconsin-Madison

Denne artikkelen ble opprinnelig publisert på Den Conversation. Les opprinnelige artikkelen.

Relaterte bøker

{amazonWS: searchindex = Bøker; søkeord = barndomsstress; maxresults = 3}

enafarzh-CNzh-TWnltlfifrdehiiditjakomsnofaptruessvtrvi

følg InnerSelf på

facebook-ikonettwitter-iconrss-ikonet

Få den siste via e-post

{Emailcloak = off}